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La NCAA: haciendo un caso federal por las violaciones de normas privadas

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En una corte federal de Manhattan la semana pasada, se hizo justicia. El juez lo dijo. Los fiscales lo dijeron. Los medios de comunicación lo dijeron. Por lo tanto, debe ser así.

Como siempre, heroicos fiscales federales intervinieron para rescatar a alguien, esta vez a la Universidad Estatal de Oklahoma, a la que el ex asistente del entrenador de baloncesto Lamont Evans supuestamente defraudó a través de sus acciones de reclutamiento de jugadores de baloncesto al violar supuestamente las reglas de la Asociación Nacional de Atletismo Colegial. Evans, quien se declaró culpable de cargos federales, cumplirá tres meses en una prisión federal y luego podría ser deportado, ya que es un ciudadano extranjero que vive y trabaja, o trabajaba anteriormente, en los Estados Unidos. Como señalaré, Evans se declaró culpable de conspirar para participar en acciones que no están prohibidas por los estatutos federales y nadie en la sala del tribunal parpadeó, ni el juez, ni los fiscales, ni la representación legal de Evans, ni los medios de comunicación, nadie.

Matt Norlander, el reportero de CBS Sports que escribió la historia sobre la sentencia de Evans, señala lo siguiente:

Esto es ahora un hecho: Usted puede ser encontrado culpable de crímenes federales mientras participa en actos que violan las reglas de la NCAA. Nadie sabe si volveremos a ver algo así, pero la posibilidad de que ocurra siempre estará ahí.

En realidad, está equivocado. En 2005, los fiscales federales de Memphis procesaron con éxito al difunto Logan Young, un refuerzo de la Universidad de Alabama, por «crímenes» federales relacionados con su intento de ayudar a reclutar a un atleta prominente para Alabama. En ese caso, los fiscales federales condenaron a Young por retirar dinero ilegalmente y cruzar las fronteras estatales para cometer soborno, a pesar de que no había ningún estatuto federal de soborno que violar, y nadie había acusado a Young de violar las leyes estatales de soborno de Tennessee. Aunque la última serie de procesos contra los entrenadores auxiliares de baloncesto es la primera serie de procesos federales por presuntas violaciones de la NCAA, esta ronda es mucho más siniestra, ya que da luz verde a los fiscales federales para que continúen por este camino, y podemos esperar que los fiscales amplíen su alcance.

Norlander se equivoca en otra cosa, o al menos está desviado. Estos enjuiciamientos no son el resultado de la aprobación por el Congreso de los estatutos relativos a la vigilancia de las violaciones de la NCAA; de hecho, el Congreso nunca ha abordado oficialmente esta categoría legal ni en el derecho civil ni en el penal. Además, mientras que Evans fue acusado oficialmente de «conspiración para cometer soborno», NO existe un estatuto federal de soborno. En cambio, los fiscales federales se encargaron de utilizar el derecho penal federal existente y aplicarlo en nuevas categorías, incluyendo una que no tiene una base legal auténtica, algo que debería activar las alarmas en la comunidad legal. Desafortunadamente, pocas personas han protestado públicamente contra esta nueva incursión.

Con estas acciones, los fiscales federales crean proyectos de ley de facto que la Constitución de los Estados Unidos prohíbe en el Artículo I, Sección 9. Al negarse a hacer cumplir la Constitución, y al permitir que los fiscales federales infrinjan la ley y apoyen sus acciones, el Juez de Distrito de los Estados Unidos Edgardo Ramos se ha involucrado en el tipo de fraude legal que debería justificar inmediatamente su juicio político.

El año pasado escribí sobre otro caso que forma parte de esta misma «investigación» federal de gran alcance sobre el baloncesto universitario y mi tema es una continuación de lo que dije entonces: al permitírseles criminalizar lo que claramente son violaciones de las reglas privadas en las organizaciones privadas, ya no hay límites a lo que los fiscales federales pueden hacer para acusar a las personas de delitos. Los estadounidenses ahora están realmente en el territorio de Tres delitos por día y nadie -nadie- en una posición de autoridad o liderazgo político va a intervenir y tratar de poner fin a lo que se ha convertido en regla absoluta por los fiscales que están protegidos por la doctrina legal de la inmunidad absoluta y son libres de ir a lo más lejos de sus imaginaciones legales.

Para dar algunos antecedentes, la NCAA tiene reglas estrictas sobre lo que los colegios y universidades pueden ofrecer a los estudiantes-atletas que participan en deportes. Los atletas pueden recibir lo que se llama un subsidio, que cubre la matrícula, las comidas, la habitación y los libros en caso de que el atleta esté recibiendo un «viaje completo». (Fui atleta becado en la Universidad de Tennessee en atletismo desde 1971 hasta 1975 y estaba bajo el mismo -o al menos similar- conjunto de reglas que rigen a los atletas universitarios.)

Sin embargo, deportes como el fútbol y el baloncesto masculino son muy populares y aportan millones de dólares a los exitosos programas universitarios, como el de la Universidad de Alabama, que ha disfrutado de un éxito futbolístico casi sin precedentes bajo la dirección de Nick Saban. Christopher Walsh del Atlanta Journal-Constitution escribió esto sobre la fortuna de Alabama:

Antes de que llegara Saban, la escuela ya había comenzado una campaña de matriculación, superando los 20.000 en 2003 (20.333) y alcanzando un récord de 23.878 para el año escolar 2006-07. Para ese otoño, recibió 15.761 solicitudes.

Para el otoño de 2016, recibió 42.802 solicitudes. La inscripción fue de 37.665.

Él continúa:

Normalmente, cuando una escuela expande significativamente la calidad de las solicitudes de los estudiantes disminuye. Ese no fue el caso en Alabama. La puntuación media del ACT pasó de 24,2 en 2006 a 27,07 una década más tarde. El promedio del GPA de los estudiantes de primer año subió de 3,4 a 3,69.

La composición geográfica del cuerpo estudiantil también ha cambiado dramáticamente. En 2004, el 72 por ciento de los estudiantes de primer año provenían del estado. Apenas cuatro años después de la llegada de Saban, la universidad tuvo más estudiantes de fuera del estado por primera vez.

Eso es una gran ayuda en el fondo. En 2006, la matrícula era de $4.864 en el estado, $13.516 para los que vienen de otro lugar. Después de un flujo constante de aumentos de matrícula, el último anunciado el mes pasado, será de $11.580 en el estado, y $28.900 fuera del estado para el año académico 2017-2018. El alojamiento y la comida cuestan otros 13.224 dólares.

El entrenamiento es la clave obvia para tal éxito, y Saban es recompensado con un salario de ocho cifras y beneficios, pero incluso el mejor maestro del juego no puede tener éxito sin talento atlético. Los factores clave de la producción no son sólo los entrenadores, sino también los jugadores, y ahí es donde las cosas se ponen interesantes.

Como señalé antes, los programas de atletismo universitario no pueden compensar a los atletas más allá de los gastos académicos, sin embargo, también está claro que estos atletas son la pieza principal para traer millones (e incluso miles de millones) a algunos colegios y universidades. Los mejores atletas (llamados «cinco estrellas» por los servicios de clasificación) son raros y generalmente se matriculan en los mejores programas como Alabama o Clemson en fútbol americano, o Duke o Kentucky en baloncesto. En cuanto a la propia NCAA, su torneo de baloncesto masculino de la División I, apodado «March Madness» (Locura de marzo), aporta miles de millones de dólares a la organización y ayuda a pagar otros programas deportivos universitarios que tienden a no generar muchos ingresos (como el hockey sobre césped femenino o la lucha libre masculina).

La experiencia universitaria de los atletas no sólo es valiosa para la NCAA y sus escuelas miembros, sino que también proporciona publicidad para los atletas que no pudieron recibirla en otras sedes, como la G-League de la NBA. El año pasado, Zion Williamson, una maravilla atlética de 285 libras, deslumbró al baloncesto universitario como estudiante de primer año, llevando a Duke a un campeonato de la Conferencia de la Costa Atlántica y casi llevando a su equipo a la Final Four del campeonato de la NCAA (Duke perdió en tiempo extra ante Michigan State en la final regional). Zion seguramente será la primera opción en el próximo borrador de la Asociación Nacional de Baloncesto después de haber recibido casi todos los honores que un jugador de baloncesto universitario podría ganar, incluyendo el ser nombrado el mejor jugador de baloncesto universitario.

Si Williamson hubiera ido a la G-League en lugar de pasar un año en Duke, no habría recibido la publicidad necesaria que lo convertiría en un multimillonario al instante cuando sea reclutado. Para el caso, no era el mejor jugador de secundaria de su último año, así que al renunciar al salario de $125,000 que la G-League le habría proporcionado y seguir con su beca Duke (que supuestamente no puso dinero directamente en su bolsillo), agregó millones de dólares a su cuenta bancaria. Tal es el atractivo del baloncesto universitario.

Debido a que los atletas universitarios son lo que los economistas llaman un «recurso clave» en la producción de equipos atléticos, las reglas de la NCAA suprimen el verdadero valor que muchos de estos jugadores tienen para sus respectivas universidades. (A diferencia de Williamson y muchos otros atletas, estoy seguro de que yo era un costo neto para Tennessee, dado que el atletismo no se considera un deporte de «ingresos», y si la gente pagaba la entrada para vernos correr, ellos pagaban para ver a nuestro velocista de clase mundial o a nuestro corredor de fondo del campeonato nacional, no a mi). Dado su valor y dado que las reglas de la NCAA socavan el verdadero valor de los atletas, no es de extrañar que tanto los jugadores como sus familias busquen otras compensaciones, y que los entrenadores, reclutadores y promotores estén demasiado contentos para acomodarlos.

Los atletas han recibido compensaciones fuera de los libros mientras la NCAA haya existido. Lo vi hace casi 50 años cuando era un atleta universitario y la práctica continúa hoy en día - y nadie se sorprende (o debería sorprenderse) de que los programas rompan regularmente las reglas de la NCAA. El valor de un atleta para la universidad puede medirse en exceso de los límites de la beca, y para todos, desde el atleta y su familia hasta los funcionarios de la universidad, por lo que existen incentivos para encontrar formas de compensar a los jugadores o a sus familias fuera de los límites de lo que la NCAA permite.

Cuando los oficiales de la NCAA han encontrado evidencia de violación de las reglas, generalmente imponen sanciones a los programas infractores, desde la pérdida de becas hasta la prohibición de que los equipos participen en juegos de postemporada (como jugar en el torneo de baloncesto de la NCAA). Hasta el caso Logan Young, las autoridades federales no habían emprendido sus propias acciones contra los acusados de infringir las normas de la NCAA.

Las acusaciones federales (que supuestamente justificaban la incursión federal en los deportes universitarios) afirman que los programas deportivos y las universidades que empleaban a estos entrenadores fueron defraudados por las acciones de los entrenadores. Incluso el juez Ramos cuando sentenció a Evans declaró que había cometido fraude contra su empleador, Oklahoma State University. Este punto de vista y estas acciones son contrarios a la forma en que la NCAA se dedicaba a la aplicación de la ley cuando casi siempre castigaba a los programas infractores y a las propias instituciones de educación superior.

Por ejemplo, el caso del que escribí el año pasado se refería al pago de reclutas a la Universidad de Louisville, y los fiscales federales convencieron a un jurado de Manhattan para que condenara a tres hombres que «defraudaron» a Louisville. Sin embargo, la NCAA castigó el programa de baloncesto de Louisville imponiendo sanciones (la universidad en realidad se sancionó a sí misma - o se dedicó al «autocastigo» – pero con la aprobación de la NCAA) contra ese programa. O Louisville es considerado una víctima, o uno debería considerarlo como un perpetrador, pero no puede ser ambas cosas simultáneamente.

Además, realmente desafía la imaginación decir que los entrenadores, atletas y administradores atléticos ignoraban los pagos a los atletas y a sus familias, ya sean pagos originados por promotores, agentes o compañías de calzado y ropa. Supuestamente el «fraude» ocurrió porque estos atletas que recibieron dinero o que sus familias recibieron dinero habrían sido inelegibles si la universidad se hubiera enterado, pero eso es ridículo, ya que los funcionarios y entrenadores de la universidad probablemente lo sabían de antemano, pero decidieron reclutar y jugar con estos atletas de todos modos. Definir el fraude de la manera en que los federales lo han hecho hace que el significado mismo de la palabra se vuelva en su contra.

Si hay fraude en cualquier parte de este lamentable asunto, es cometido por fiscales federales, abogados defensores, jueces federales y periodistas. Los fiscales federales acusan a los individuos de violar las reglas privadas que rigen a las organizaciones privadas y que están incluidas en las leyes federales de conspiración, alegando la violación de estatutos inexistentes, creando conocimientos de embarque ilegales en el proceso; los abogados de la defensa presionan a sus clientes para que se declaren culpables de tales abominaciones legales; los jueces miran hacia otro lado y firman estos cargos de Rube Goldberg, y luego los periodistas informan de estas acciones como si tuvieran legitimidad legal y moral.

Desafortunadamente, la gente en los medios de comunicación estadounidenses y la comunidad legal están celebrando estas acciones como si fueran grandes avances morales de la ley. No lo son. Si poner a la gente en prisión y arruinar sus vidas porque «rompieron» leyes que no existían (o que «conspiraron» para romperlas) es una forma de progreso legal y moral, entonces el mundo está verdaderamente al revés y todo lo que sabíamos que era verdad es una mentira.

William L. Anderson is a professor of economics at Frostburg State University in Frostburg, Maryland.

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